29 de julio de 2014

¿Sabes qué es la habénula? Te avisa de posibles acontecimientos desagradables

¿Sabes qué es la habénula? Te avisa de posibles acontecimientos desagradables
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MADRID, 29 Jul. (EUROPA PRESS) -

   Una parte evolutivamente antigua y pequeña de las vías cerebrales da pistas sobre eventos desagradables, según revela una nueva investigación del 'University College London', en Reino Unido. El trabajo, publicado en 'Proceedings of the National Academy of Sciences', demuestra por primera vez que la habénula humana, la mitad del tamaño de un guisante, ayuda a predecir eventos negativos, como descargas eléctricas dolorosas, lo que sugiere un papel en el aprendizaje de las malas experiencias.

   Los escáneres cerebrales de 23 voluntarios sanos mostraron que la habénula se activa en respuesta a imágenes asociadas con descargas eléctricas dolorosas, sucediendo lo contrario cuando se visionan imágenes que predicen, por ejemplo, ganar dinero.

   "La habénula señala nuestras experiencias --dice el autor principal, Jonathan Roiser, del Instituto de Neurociencia Cognitiva en UCL--. Por ejemplo, responde con mucha más fuerza cuando una descarga eléctrica es casi segura que cuando es poco probable. En este estudio, se demostró que la habénula no sólo se expresa si algo lleva a eventos o no negativos, sino que señala cuántos resultados malos se esperan".

   Durante el experimento, se puso a voluntarios sanos en un dispositivo de imagen de resonancia magnética funcional (fMRI, por sus siglas en inglés) y se recogieron imágenes cerebrales en alta resolución porque la habénula es muy pequeña. Se mostró a los participantes una secuencia aleatoria de imágenes cada una seguida por un conjunto de resultados buenos o malos, simplemente pulsando de vez en cuando un botón para mostrar que estaban prestando atención. La activación de la habénula rastreó la expectativa de cambio de los acontecimientos buenos y malos.

   "La gente era más lenta pulsando el botón cuando la imagen se asoció con una conmoción, aunque su respuesta no tenía ninguna influencia en el resultado", dice la autora principal, Rebecca Lawson, también del Instituto de Neurociencia Cognitiva de UCL. "Además, conforme las personas respondieron de forma más lenta, su habénula señaló de manera más fiable las asociaciones con las conmociones", agrega.

   Esto demuestra un vínculo crucial entre la habénula y la conducta motivada, que puede ser el resultado de la supresión de la dopamina. La habénula ha estado previamente relacionada a la depresión y este trabajo muestra cómo podría estar involucrada en la causa de síntomas como baja motivación, pesimismo y un enfoque en experiencias negativas. Una habénula hiperactiva podría provocar que las personas hagan predicciones desproporcionadamente negativas.

   "Otro trabajo muestra que la ketamina, que tiene beneficios profundos e inmediatos en los pacientes que no responden a la medicación con antidepresivos, disminuye específicamente la actividad de la habénula", afirma Roiser. "Por lo tanto, entender la habénula podría ayudarnos a desarrollar mejores tratamientos para la depresión resistente al tratamiento", concluye.